Dans une petite ville néerlandaise, une bagarre avec Meta à propos d'un énorme centre de données

La vue depuis les écuries de la ferme de Hilde et Leon de Geus, qui vivent à proximité du terrain où la société mère de Facebook, Meta, voulait construire un centre de données à Zeewolde, aux Pays-Bas, le 21 mai 2022.
La vue depuis les écuries de la ferme de Hilde et Leon de Geus, qui vivent à proximité du champ où la société mère de Facebook, Meta, voulait construire un centre de données à Zeewolde, aux Pays-Bas, le 21 mai 2022. (Ilvy Njiokiktjien/FTWP)

AMSTERDAM – En décembre, malgré les objections de nombreux habitants, la communauté agricole néerlandaise de Zeewolde a approuvé un énorme centre de données pour Meta, la société mère de Facebook, Instagram et WhatsApp dans la Silicon Valley. Le centre de données, qui devait être construit sur des terres agricoles s’étendant sur 245 terrains de football américains, devait être entièrement alimenté par de l’énergie propre, une partie du terrain des Pays-Bas en tant que nation qui peut aider à répondre aux besoins informatiques de l’Europe tout en protégeant l’environnement.

Mais les opposants persistants au projet ont réussi à évincer le gouvernement local en place, à inciter certains législateurs nationaux à faire pression pour limiter les centres de données et à inciter le géant de la technologie à reporter ses plans – pour l’instant.

La confrontation sur ce qui serait le plus grand centre de données des Pays-Bas – connu sous le nom d ‘«hyperscale» car il s’étend sur au moins 10 000 pieds carrés et compte plus de 5 000 serveurs – met en évidence la lutte émergente sur la manière de maintenir le cloud computing et le streaming de données tout en protégeant l’environnement, même si ces centres utilisent des énergies renouvelables. Et alors que les autorités néerlandaises cherchent à concilier l’élimination du carbone de leur secteur énergétique d’ici le milieu du siècle tout en construisant 20 à 25 centres de données nouveaux ou agrandis, Zeewolde est apparu comme un test de ce qui est possible.

Michiel de Vries, professeur d’administration publique à l’Université Radboud aux Pays-Bas, a déclaré que la création de centres de données massifs pour alimenter les nouvelles technologies “a d’énormes effets secondaires sur l’environnement. La question est de savoir comment les gouvernements pourraient, devraient et doivent répondre aux projets des entreprises de haute technologie de faire de tels investissements sur leur territoire.

Entourée d’un petit lac et d’une forêt de feuillus, la ville de Zeewolde n’a existé qu’en 1979, lorsque ses premiers habitants sont arrivés dans une communauté planifiée construite sur des terres récupérées de la mer. Il est passé d’un endroit sans électricité ni eau du robinet à un endroit avec environ 22 000 habitants, dont beaucoup élèvent des oignons, des betteraves à sucre et des pommes de terre, ou du bétail.

C’est également la seule ville du pays qui génère plus d’énergie renouvelable qu’elle n’en consomme en combustibles fossiles, abritant l’un des plus grands parcs éoliens terrestres du pays. Bien que cela en ait fait un site attrayant pour Meta – qui vise à servir des dizaines de millions d’utilisateurs européens de Facebook, Instagram et WhatsApp avec un seul centre de données – cela a soulevé des questions quant à savoir si les autorités néerlandaises peuvent concilier leur quête pour dominer ce coin de l’informatique marché avec les objectifs de développement durable du pays.

De Vries a estimé que, selon les projections de Meta, le centre de données consommera au moins 1,3 térawatts d’électricité par an, ce qui exploiterait une part énorme de l’énergie renouvelable du pays.

“Cela équivaut à la consommation totale d’énergie de tous les ménages de la ville d’Amsterdam”, a déclaré de Vries lors d’un entretien téléphonique. “Ce n’est pas une bagatelle.”

Les Pays-Bas, qui sont un peu plus grands que le Maryland, hébergent déjà environ 200 centres de données, dont les hyperscales Google et Microsoft. Le gouvernement a été “très désireux” de recruter de tels projets, a déclaré de Vries, offrant des taxes faibles et des prix de l’électricité réduits.

Ces opérations représentent environ 2% de la demande énergétique du pays, selon Martien Visser, maître de conférences en transition énergétique à l’Université des sciences appliquées Hanze de Groningue, et utilisent 10% de son énergie éolienne.

Visser a ajouté que les Pays-Bas visaient à augmenter leur approvisionnement en énergie éolienne d’ici la fin de la décennie grâce à des turbines offshore, mais a déclaré qu’une expansion majeure des centres de données pourrait saper cet approvisionnement supplémentaire.

Alors que les dirigeants locaux de Zeewolde parlaient à Meta, anciennement connu sous le nom de Facebook, depuis 2019, ces plans n’ont attiré l’attention nationale qu’à la fin de l’année dernière lorsque son conseil local a voté pour modifier le plan de zonage afin de réaffecter les terres agricoles en zone industrielle. Cette décision ouvrirait la voie au gouvernement national, qui a le pouvoir de vendre le terrain, pour le transférer à Meta.

Des agriculteurs et d’autres résidents, ainsi que des organisations telles que LTO Noord, une association commerciale pour les agriculteurs et les horticulteurs de la région, se sont opposés avant le vote.

Le président du LTO, Jaap Lodders, a déclaré dans une interview qu’en raison de ses racines rescapées en mer, le sol de Zeewolde est exceptionnellement riche – le meilleur du pays – et devrait être réservé à l’agriculture. Mais la terre n’est pas la seule ressource en jeu.

“Nous sommes également préoccupés par la qualité de l’eau”, a-t-il déclaré. « L’eau du canal local serait utilisée pour le refroidissement, mais pour protéger les systèmes de refroidissement, elle sera traitée avec des produits chimiques, puis renvoyée dans le canal. Mais nous n’avons aucune garantie qu’il sera propre.

Susan Schaap, militante locale de Zeewolde, qui vit à Zeewolde depuis 25 ans, mène la charge contre la construction du centre depuis plus d’un an en tant que présidente de la Fondation DataTruc Zeewolde, un groupe de protestation communautaire. L’organisation a cherché à mobiliser des soutiens pour cette cause par le biais d’un site Web, d’une pétition et, ironie du sort, d’une page Facebook.

“Nous utilisons Facebook contre Facebook”, a-t-elle déclaré dans une interview. “A cause du bruit que nous avons fait – nous n’avons cessé de crier et de crier pour mettre l’accent sur ce problème – maintenant, les membres du gouvernement de La Haye se grattent la tête et pensent : ‘Peut-être que nous devons réfléchir à une nouvelle politique concernant les hyperscales. ‘”

Aujourd’hui, ces projets font l’objet d’un examen plus strict. En février, le ministre du logement et de l’aménagement du territoire, Hugo de Jonge, a déclaré qu’il imposerait un moratoire de neuf mois sur l’octroi de demandes de nouveaux centres de données pendant qu’il examine comment ils s’intègrent dans un plan national qui trace le développement futur compte tenu des impacts climatiques et d’autres défis.

Mais de Jonge a précisé que cette pause ne s’appliquait pas au projet Zeewolde, puisque le ministre national de l’Intérieur, qui détient le pouvoir de vendre le terrain en question, a assuré au gouvernement local en août dernier que la vente pourrait avoir lieu.

Les électeurs de Zeewolde, cependant, avaient d’autres projets. En mars, les élus qui avaient soutenu le centre de données ont perdu dans un écrasant contre Leefbaar Zeewolde, un parti qui s’était opposé au projet.

Peu de temps après ces élections locales, Christine Teunissen, une sénatrice du Partij voor de Dieren (“Parti pour les animaux”), pro-environnemental, a présenté une motion demandant au gouvernement de soumettre le projet de centre de données Meta à la politique environnementale en cours du gouvernement. examen.

La motion, qui indiquait que le projet imposerait un “lourd fardeau sur les approvisionnements énergétiques, les terres agricoles fertiles et les rares réserves d’eau douce”, a été adoptée par 13 voix contre 4.

“Dix minutes après le vote, il y avait un message sur nos nouvelles nationales que Meta suspendait ses plans pour y installer le centre de données”, a rappelé Teunissen dans une interview.

Meta a publié une déclaration mettant l’accent sur le maintien de bonnes relations avec les résidents locaux.

“Nous croyons fermement qu’il faut être de bons voisins, donc dès le premier jour de ce voyage, nous avons souligné qu’une bonne adéquation entre notre projet et la communauté est avant tout parmi les critères que nous prenons en compte lors du lancement et de la poursuite de nos processus de développement”, a déclaré la société. “Compte tenu des circonstances actuelles, nous avons décidé de suspendre nos efforts de développement à Zeewolde.”

Stijn Grove, directeur général de l’association néerlandaise des centres de données, a déclaré que beaucoup de ceux qui s’opposent à ces opérations comptent toujours sur elles dans leur vie quotidienne.

“Même si tout le monde travaille à domicile, tout le monde est constamment sur son téléphone portable, regardant Netflix… et ils ne veulent toujours pas de centres de données”, a-t-il déclaré. “Il y a une vraie déconnexion dans ce monde.”

Grove a déclaré qu’il accueillerait favorablement une politique nationale, plutôt que l’approche fragmentaire actuelle.

« Faire une politique centrale sur les infrastructures numériques, car nous en avons tous besoin. Mais nous le poussons vers les couches inférieures du gouvernement, puis il se propage, et personne n’est responsable, et les choses deviennent désordonnées », a-t-il déclaré. « Et c’est ce que vous avez vu à Zeewolde. Vous ne pouvez pas avoir d’un côté un objectif où vous dites que nous voulons être numériquement avancés, et d’un autre côté vous n’avez pas de politique sur l’infrastructure numérique qui est nécessaire pour cela.

La sénatrice Arda Gerkens, qui appartient au Parti socialiste et a voté en faveur de la motion, a reconnu que la nation avait besoin de centres de données, mais a déclaré que le gouvernement devrait évaluer quels centres de données ils autorisent et quelles ressources ils absorbent.

“[Meta’s plans] signifierait que l’énergie durable existante irait à ce centre de données particulier au lieu d’aller aux ménages », a-t-elle déclaré. « Si vous disposez d’une énergie durable et d’un paysage rares, vous devriez alors examiner la valeur ajoutée d’un tel centre de données. Et fondamentalement, Facebook n’a pas de valeur ajoutée. Pas à mon avis.

De Vries, le professeur, a déclaré que le gouvernement pourrait établir des normes pour ces sites.

“Vous pouvez dire que vous ne pouvez pas utiliser d’eau potable”, a-t-il déclaré. « Mettez des panneaux solaires sur votre toit. Construisez de grands murs pour réduire les niveaux de bruit. Construisez un beau centre de données, pas seulement un bloc de briques – quelque chose qui n’est pas si moche. »

En fin de compte, le ministre du Plan décidera si Meta peut acheter un terrain à Zeewolde. “Si Hugo de Jonge dit que nous allons le vendre, alors Meta peut continuer”, a déclaré Teunissen.

Certains à Zeewolde, comme l’agriculteur Leon de Geus, espèrent toujours que l’entreprise construira le centre de calcul. Dans une interview, il a noté que la communauté avait toujours prévu d’utiliser une partie du site à des fins industrielles, et un centre de données serait une option moins perturbatrice qu’un entrepôt de distribution ou certaines autres entreprises.

“Nous sommes heureux avec Meta comme voisin, et j’espère qu’ils viendront”, a-t-il déclaré. « J’ai vu les plans du centre de données », dit-il. J’ai été surpris. C’est beau. C’est vert. Il y a des arbres, il y a du bois et de l’eau. … Les vaches peuvent encore se promener. C’est fantastique.”

Mais pour l’instant, l’activiste local Schaap est soulagé par la décision de Meta de réévaluer ses plans. “Ce n’est pas à Mark Zuckerberg de décider si le centre de données est le bienvenu ici ou non”, a-t-elle déclaré, faisant référence au directeur général de Meta. « Nous n’en voulons pas. Soixante-dix pour cent des gens du village ne veulent pas de cette chose ici.

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