Cette startup soutenue par Google pourrait-elle devenir la réponse africaine à Airbnb ?

(CNN) — Depuis son lancement en 2008, Airbnb a pris d’assaut l’industrie du voyage. Partager une maison ou louer un appartement est devenu une alternative à la mode, et souvent plus abordable, à la réservation d’une chambre d’hôtel.

Plus d’une décennie plus tard, la société compte 6 millions d’inscriptions actives dans le monde dans plus de 200 pays. Mais une région qu’il n’a pas encore percé est l’Afrique.
Malgré une croissance rapide au cours de la dernière décennie, Airbnb comptait environ 130 000 annonces sur tout le continent en 2018 (la société ne divulguerait aucun chiffre plus récent), la majorité en Afrique du Sud. À titre de comparaison, en mai 2019, il y avait plus de 80 000 propriétés répertoriées rien qu’à Londres, selon les autorités de la ville.
Le fondateur de la startup camerounaise Nghombombong Minuifuong n’explique pas cela par un manque de demande ou d’offre, mais par l’absence d’un mode de paiement particulièrement répandu sur le continent. Les invités et les hôtes sur Airbnb ne peuvent pas utiliser l’argent mobile, un système qui permet aux utilisateurs d’envoyer et de recevoir de l’argent via un téléphone portable. Cela devient de plus en plus populaire en Afrique, où il y a plus d’un demi-milliard de comptes enregistrés, selon le Global System for Mobile Communications (GSMA), un groupe commercial de l’industrie.

Bongalo a des listes dans 12 villes du Cameroun et du Rwanda.

Bongalo

C’est pourquoi il a lancé Bongalo, une plateforme de location de maisons qui accepte l’argent mobile et se bat pour devenir le propre Airbnb de l’Afrique.

“Ma vision est de construire une plate-forme qui… améliore les voyages à travers l’Afrique en connectant les gens à des lieux de séjour abordables”, dit-il.

Mise à l’échelle

En termes d’échelle, la startup fait encore pâle figure par rapport à Airbnb. Bongalo s’est lancé au Cameroun en 2017 en tant que société immobilière, mais en 2019 a déménagé au Rwanda, en pivotant vers son modèle actuel. Il compte plus de 1 000 propriétés répertoriées au total dans les deux pays et plus de 5 000 utilisateurs, dit Minuifuong, mais il s’attend à ce que la demande augmente à mesure que les Africains pourront voyager plus librement sur le continent avec la levée des restrictions de Covid.

Le tourisme intérieur à travers le continent a rebondi rapidement depuis l’épidémie de Covid-19, déclare Christele Chokossa, consultante pour la société d’études de marché Euromonitor International, en partie grâce à des exigences de voyage moins strictes en Afrique et à l’industrie du tourisme qui se concentre sur les voyageurs locaux, dit-elle. .

Mais un bon logement bon marché peut être difficile à trouver. Un rapport de 2019 sur l’hospitalité en Afrique, par l’agence de voyages en ligne Jumia Travel, note que “le coût reste l’un des principaux obstacles à un développement plus rapide du tourisme local” et que la technologie sera essentielle pour faire baisser les prix. Le prix moyen d’un hôtel dans les villes les plus populaires d’Afrique est de 50 dollars par nuit, indique-t-il.

Les annonces de Bongalo coûtent généralement environ 40 dollars par nuit, explique Minuifuong. Les propriétés, qui sont vérifiées avant d’être répertoriées, peuvent être réservées via le site Web de l’entreprise et seront bientôt disponibles sur une application. La plateforme est particulièrement appréciée des clients âgés de 25 à 35 ans, ajoute-t-il.

“La jeune génération de voyageurs férus de technologie a adopté la commodité et l’abordabilité de l’économie de location partagée ces dernières années”, a déclaré Chokossa. “Dans des pays comme le Cameroun, l’amélioration de la pénétration d’Internet et des médias sociaux a fait place à des options de location d’appartements hôteliers abordables, car cela a permis aux propriétaires de promouvoir facilement leurs services.”

Paiement par téléphone

En acceptant l’argent mobile, Bongalo aide également les clients à éviter les frais de transaction et de conversion de devises qui accompagnent le paiement par carte de crédit ou de débit, et exploite le marché “non bancarisé” de l’Afrique, car aucun compte bancaire ou accès Internet n’est requis.
Ceci est crucial en Afrique subsaharienne, où moins de la moitié de la population adulte possède un compte bancaire traditionnel, selon la Banque mondiale. Mais l’argent mobile est également devenu une option de paiement préférée pour de nombreuses personnes ayant des comptes bancaires, explique Minuifuong.

“La solution a tellement pénétré sur le continent africain, et tout le monde lui fait confiance en raison de sa simplicité et de sa sécurité. Les gens préfèrent l’utiliser aux cartes”, dit-il.

Selon la GSMA, la région représentait 64 % de la valeur de l’argent mobile échangée dans le monde en 2020, soit un total de 490 milliards de dollars.

Bongalo accepte également les cartes de crédit et de débit, ce qui attire les touristes internationaux ou la diaspora africaine, explique Minuifuong, bien qu’il ajoute que la majorité des clients vivent sur le continent et qu’environ la moitié d’entre eux voyagent généralement dans leur propre pays. Pour les moins férus de technologie qui ne souhaitent pas réserver en ligne, la startup s’est associée à des agents de voyages indépendants qui peuvent réserver une propriété directement pour le client ou l’inclure dans le cadre d’un forfait de voyage plus large.

Solutions locales

En 2022, Minuifuong souhaite étendre les opérations de Bongalo à la Côte d’Ivoire, au Sénégal et au Kenya. A long terme, il espère qu’il sera disponible dans tous les pays africains.

Nghombombong Minuifuong (troisième à partir de la gauche) a fondé Bongalo il y a cinq ans.

Nghombombong Minuifuong (troisième à partir de la gauche) a fondé Bongalo il y a cinq ans.

Bongalo

Concurrencer Airbnb sera un défi de taille car il “est devenu un nom familier à travers le continent”, déclare Chokossa. Mais elle note que le marché africain reste sous-pénétré et que des startups comme Bongalo, qui adaptent les services aux consommateurs locaux, “pourraient intensifier la concurrence à l’avenir, surtout si elles reçoivent le soutien d’investisseurs internationaux”.

Jusqu’à présent, Bongalo a reçu 320 000 dollars via le Black Founders Fund de Google en Afrique, un programme qui verra 4 millions de dollars investis dans 60 startups fondées par des Noirs sur le continent, et il est actuellement en train de passer à un cycle de financement de démarrage.

Même si Airbnb a commencé à accepter les paiements par mobile money, Minuifuong est convaincu qu’il y a encore de la place pour son entreprise.

“Concurrencer Airbnb est tout à fait possible car nous comprenons comment fonctionne le marché”, déclare-t-il. “Il s’agit pour les gens d’être plus centrés sur le local et d’utiliser des solutions locales.”