Qu'est-ce que Verge Internet ?  Le conseil municipal de la Nouvelle-Orléans reste ferme alors que l'enquête sur la «ville intelligente» se poursuit

Le conseil municipal de la Nouvelle-Orléans a ouvert jeudi une enquête officielle sur les employés de l’hôtel de ville impliqués dans le contrat technologique controversé de la “ville intelligente”, alors qu’un membre du personnel informatique de la ville défendait les liens qu’il avait avec un soumissionnaire retenu par l’intermédiaire d’une société extérieure qu’il a cofondée.

Les membres du conseil ont voté à l’unanimité pour commencer l’enquête, qui, en vertu de la charte de la ville, leur permettra de délivrer des assignations à comparaître et de témoigner sous serment. L’enquête se concentrera sur le processus d’appel d’offres pour un contrat en cours avec un consortium privé, connu sous le nom de Smart + Connected NOLA, qui comprend le géant des télécommunications de San Diego Qualcomm et une entreprise cofondée par Earvin “Magic” Johnson.

Ces derniers jours, des documents et d’autres informations ont fait surface montrant que Jonathan Rhodes, un cadre supérieur du maire LaToya Cantrell, et Christopher Wolff, un membre du personnel informatique de la mairie, ont conseillé Qualcomm sur un projet à Los Angeles des semaines après avoir échangé des e-mails avec des employés de Qualcomm sur leur comptes de la ville sur les besoins technologiques de la Nouvelle-Orléans. Rhodes a également organisé une réunion avec des responsables de Qualcomm et Cantrell avant le lancement du processus de candidature.

L’administration Cantrell a reconnu mercredi qu’une société cofondée par les deux employés de la mairie, connue sous le nom de Verge Internet, avait aidé Qualcomm dans le cadre d’un programme de “ville intelligente” à Los Angeles, bien que l’administration ait déclaré qu’elle travaillait gratuitement.







Présidente du Conseil Helena Moreno




La présidente du Conseil, Helena Moreno, a déclaré jeudi qu’elle s’inquiétait des liens entre les entreprises gagnantes et une société de conseil qui a aidé la ville alors qu’elle élaborait la sollicitation de «ville intelligente», qui n’a pas encore abouti à un contrat formel. Elle a indiqué qu’elle était particulièrement préoccupée par les révélations concernant Verge Internet.

“C’est un jour très malheureux dans lequel nous nous trouvons, que nous devons même procéder de cette manière”, a déclaré Moreno. Elle a ajouté que de nouvelles informations “ne nous ont malheureusement pas donné d’autre ligne de conduite que d’emprunter cette voie”.

L’enquête officielle est intervenue quelques jours après que Moreno a annoncé son intention de faire griller Rhodes lors d’une audience le 27 avril. Jeudi, Moreno a déclaré qu’elle inviterait l’inspecteur général de la ville à l’audience.

Le bureau du maire rejette l’idée que Verge Internet était un conflit d’intérêts et a déclaré jeudi qu’il accueillait l’attention du conseil.

“Nous nous félicitons de toute occasion de parler avec le conseil municipal et le public, en particulier en ce qui concerne les efforts de la ville pour combler le fossé numérique”, a déclaré Beau Tidwell, un porte-parole de la ville.

Sur le point

Le projet de ville intelligente vise à créer un nouveau réseau haut débit contrôlé par la ville et à apporter le Wi-Fi aux quartiers mal desservis. Mais les membres du conseil ont critiqué le plan pour son manque de détails.

Alors que le contrecoup du plan de ville intelligente s’est intensifié, de nouveaux détails sont apparus sur une société du Delaware jusque-là obscure appelée Verge Internet.

Verge Internet a été créé dans le Delaware en août 2020, selon les documents d’incorporation dans une base de données publique. La société a désigné comme son directeur général Wolff, un employé pendant des années du département des technologies de l’information de la ville. Sur sa page LinkedIn, Rhodes dit qu’il était cofondateur.

Pourtant, alors que le site Web de l’entreprise fait des déclarations audacieuses sur la façon dont il “perturbe l’industrie du haut débit pour connecter les gens et améliorer la vie”, dans une interview jeudi, Wolff a déclaré que le site Web était un “blog”.

L’entreprise, a-t-il dit, était un “passe-temps” et un “fantaisie”.

«Nous nous sommes réunis un soir autour de quelques bières et nous nous sommes dit:« Hé, résolvons la fracture numérique », et avons créé un site Web et une société. C’est Verge Internet », a déclaré Wolff lorsqu’il a été joint par téléphone. « Verge Internet n’a jamais payé un chèque, il n’a jamais reçu un centime. Il est juste assis là depuis trois ans, presque.

Conseils « vue d’ensemble » pour Qualcomm

À au moins une occasion, a reconnu Wolff, Verge Internet a fait quelque chose. Selon un communiqué de la ville, la société a fourni en février et mars 2021 à Qualcomm “une assistance pro bono pour développer des stratégies pour l’équité numérique et les réseaux WiFi publics”.







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Des box 5G se perchent sur un poteau téléphonique dans les rues First et Constance à la Nouvelle-Orléans, le jeudi 14 mars 2019.




Wolff a déclaré que l’assistance impliquait « peut-être quelques réunions sur quelques semaines » sur des idées « globales ». Rhodes n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Les dates fournies par la ville signifient que Rhodes et Wolff interagissaient avec Qualcomm par le biais de leur concert extérieur quelques semaines seulement avant la publication de la sollicitation “ville intelligente” en avril 2021.

Avec une capitalisation boursière de 153 milliards de dollars, Qualcomm est l’une des plus grandes entreprises aux États-Unis et a cherché à s’imposer comme un acteur dans le secteur émergent de la “ville intelligente”. Wolff, un spécialiste des technologies de l’information qui a déclaré avoir fondé plusieurs entreprises technologiques, a déclaré que l’entreprise avait sollicité ses conseils en tant qu’expert WiFi.

Wolff a comparé ses conseils à l’entreprise à l’aide qu’il donne aux personnes qui ont des problèmes d’imprimante.

“Je sais que ce n’est pas quelque chose d’excitant pour vous, parce que vous voulez savoir ‘combien d’heures par jour avez-vous consacré à Qualcomm ?'”, a déclaré Wolff. “Je donne une assistance technique toute la journée à toutes sortes de personnes différentes, parce que je suis un geek.”

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Qualcomm n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Une proposition magique

En plus de l’aide extérieure de Verge à Qualcomm, Wolff et Rhodes ont joué un rôle essentiel dans l’élaboration et l’attribution de l’offre gagnante de “ville intelligente” à Qualcomm et JLC ​​Infrastructure, la société cofondée par Johnson, selon des documents obtenus par Moreno sous citation à comparaître.

Rhodes a aidé à rédiger la demande de propositions en tant que directeur du bureau des services publics du maire. Wolff était un expert technique du comité de sélection et il a attribué au consortium de Qualcomm une note finale de 84 contre 47 pour la société qui s’est classée deuxième au classement général, Cox.

Les e-mails de Rhodes, qui ont été obtenus sous assignation à comparaître par Moreno, le montrent en train d’interagir avec des employés de Qualcomm au sujet de l’infrastructure de la Nouvelle-Orléans et des besoins de la ville intelligente à plusieurs reprises au cours des mois précédant la sollicitation officielle en avril 2021.

Wolff a déclaré qu’il n’y avait pas de conflit entre les conseils de Verge Interent à l’entreprise et le rôle des hommes dans le processus d’approvisionnement, car Qualcomm ne les a jamais payés. La ville a pris parti pour Wolff et Rhodes sur ce point.

“M. Rhodes était l’un des nombreux impliqués dans la rédaction de la demande de propositions, et M. Wolff était l’un des nombreux membres du comité de sélection. Ils pensent que leur travail pro bono n’a présenté aucun conflit éthique”, a déclaré Tidwell.

Wolff a déclaré qu’il avait attribué un score élevé au consortium gagnant pour une raison simple : parce qu’il avait promis de déployer la technologie de la ville intelligente sans frais initiaux.

Alors que la ville a défendu la relation des hommes avec Qualcomm, elle était apparemment dans l’ignorance de cette cravate lors de la sollicitation. Wolff a déclaré qu’il n’avait jamais demandé l’autorisation de démarrer l’entreprise, et dans sa déclaration de jeudi, la ville a déclaré que les hommes n’avaient pas révélé leur relation avec Qualcomm.

“Parce qu’il n’y avait pas de conflits et pas de relation formelle, il n’y avait rien à divulguer”, a déclaré Tidwell.

À un moment donné, Verge Internet a au moins eu la vision d’attirer des millions de dollars en capital, selon un jeu de diapositives rapporté pour la première fois par Lens et obtenu indépendamment par The Times-Picayune. Dans l’argumentaire d’investissement, la société indique qu’elle avait «engagé» 250 000 $ pour un objectif d’investissement total de 5 millions de dollars et qu’elle avait «commencé à prendre des précommandes».

Dans le récit de Wolff, ce n’était rien de plus que de la bouffonnerie.

« Il n’y a pas d’investissement providentiel. Tout cela était très tourné vers l’avenir », a déclaré Wolff. «Il n’y a absolument pas eu d’argent, et veuillez en prendre note. Il n’y a pas d’argent qui entre dans Verge. Il n’y a pas d’argent qui rentre chez moi. Il n’y a rien.

Tidwell a déclaré que la présentation ne constituait pas un travail après les heures de bureau. “Aucun argent n’a été versé aux employés de la ville”, a-t-il déclaré.

Plan plus petit dans le doute

Alors que de nouvelles informations sont devenues publiques sur le processus d’appel d’offres pour le contrat de “ville intelligente”, l’administration Cantrell a reculé par rapport à son plan initial pour un contrat de 15 ans qui nécessiterait l’approbation du conseil municipal pour un plan d’un an qui ne le serait pas.

Cependant, la ville n’a pas encore finalisé le plan d’un an, et Wolff a déploré la possibilité qu’il ne se concrétise jamais et n’étende pas l’accès à Internet dans la ville.

« Je ne sais pas si ça va aller n’importe où. C’est triste », a-t-il déclaré. « Il a fallu cinq ans pour en arriver là.

La mairie mise « en demeure »

Joe Giarrusso, membre du conseil du district A, qui a voté pour la résolution d’enquête parrainée par Moreno, a déclaré qu’au fur et à mesure de l’enquête, il examinera de près Verge Internet pour s’assurer qu’il “n’y a rien qui ne va pas”.

Indépendamment de la résolution d’enquête de Moreno, le vice-président du Conseil, JP Morrell, a parrainé une autre mesure mettant en garde le bureau du maire contre toute tentative de signer tout type de contrat avec les fournisseurs gagnants sans l’approbation du conseil.

Cette résolution invoque le pouvoir du conseil municipal sur les accords de franchise avec les services publics. Morrell l’a décrit comme mettant le bureau du maire “sur préavis”.

Tous les membres du conseil ont voté pour les deux résolutions à l’exception du membre du district C Freddie King III et du membre du district E Oliver Thomas, qui étaient absents pour les votes.

Morrell s’est souvent mêlé aux responsables de l’administration de Cantrell au cours de ses près de cinq mois au conseil, mais a déclaré jeudi qu’il n’appréciait pas son vote pour l’enquête.

“Ce n’est pas une bonne chose. Ce n’est pas une bonne journée. Nous ne sommes pas contents d’avoir à prendre ces mesures », a-t-il déclaré.

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