Le comté de NC rejoint un partenariat de 45 millions de dollars pour apporter un accès Internet haut débit et à faible coût aux foyers ruraux

Plus de 7 % des familles de Caroline du Nord ne disposent pas du service Internet haut débit dont elles ont besoin pour participer à une société de plus en plus numérique, ce qui les empêche d’accéder aux informations sur les soins de santé, de faire des achats en ligne ou de se connecter pour travailler ou faire leurs devoirs.

Un Internet peu fiable détourne également les acheteurs potentiels, a déclaré un résident aux commissaires du comté d’Orange mardi soir, avant leur vote unanime pour approuver une expansion du haut débit rural de 45 millions de dollars.

À Marion’s Ford, un petit quartier boisé à environ 11 km à l’ouest de Chapel Hill, ils ont exploré plusieurs options et fournisseurs de services, notamment AT&T, Spectrum, RiverStreet, Google Fiber et Verizon, a déclaré la voisine Laura Evans.

“Soit les fournisseurs voulaient trop d’argent, soit ils se sont appuyés sur (un) signal cellulaire, qui est très faible dans notre quartier”, a-t-elle déclaré.

Les habitants du quartier font partie des quelque 9 900 ménages qui pourraient bénéficier de l’accord du comté d’Orange avec NorthState Communications pour étendre le haut débit dans les zones non desservies. Un communiqué de presse de la société a indiqué que le réseau pourrait atteindre au total 28 000 foyers et entreprises.

La décision unanime des commissaires de comté de dépenser également 10 millions de dollars en argent fédéral américain Rescue Plan Act pour cette expansion “est l’une des meilleures choses qui se soit jamais produite”, a déclaré son mari Vann Evans.

“Vous pouvez percer, creuser, creuser, faire tout ce que vous voulez tant que vous pouvez nous fournir Internet pour que nous puissions voir notre médecin, nos filles d’à côté peuvent obtenir leurs devoirs, nous pouvons commander un cadeau pour la fête des mères sur Amazon. ,” il a dit. “Nous serions heureux.”

Haut débit à faible coût

L’accord de 45 millions de dollars du comté d’Orange avec NorthState permettra de construire un réseau de fibre optique de 615 miles au cours des deux prochaines années. Il pourrait desservir 9 898 foyers dans les quartiers nord et ouest du comté.

NorthState, basé à High Point, est en pleine croissance, avec des plans pour ajouter 53 000 maisons supplémentaires dans les comtés d’Orange, d’Alamance, de Guilford et de Wayne d’ici la mi-2023, selon un communiqué de presse publié plus tôt cette année.

Les abonnements Internet commenceront à 40 $ par mois, offrant un débit rapide de 200 Mbps (mégabits par seconde) aux foyers à moins de 1 000 pieds du réseau, a déclaré le directeur adjoint du comté, Travis Myren. Les ménages à faible revenu peuvent être admissibles à une subvention fédérale, a-t-il déclaré.

La société limitera les augmentations de coûts à 10% par an jusqu’en 2026 et fournira un service gratuit jusqu’en juin 2028 dans 34 lieux publics, y compris les pompiers et les centres communautaires, a-t-il déclaré. Le comté paiera sa part en plusieurs versements, le paiement final de 6 millions de dollars étant dû en 2024 après que tous les propriétaires intéressés auront été servis.

L’accord définit également les attentes concernant le service client de NorthState et la réponse de l’entreprise aux pannes et autres problèmes.

Le commissaire Earl McKee a averti que les équipes de NorthState enterrant les lignes de fibre optique pourraient devoir creuser dans les cours des gens. Il a demandé à l’entreprise d’être « aussi discrète que possible ».

Ce ne sera pas un problème, a déclaré Derek Kelly, directeur principal du développement du marché de NorthState-Lumos.

“La vérité est que nous voulons que ces personnes soient des clients satisfaits pendant très longtemps”, a déclaré Kelly. “Nous n’avons aucune incitation à ne pas nous assurer qu’il ressemble exactement à ce qu’il était lorsque nous avons lancé le projet, vous avez donc cet engagement de notre part.”

Haut débit ouvert, argent ARPA

Le comté travaille avec les résidents pour trouver une solution à large bande depuis de nombreuses années, a déclaré mardi la présidente des commissaires, Renee Price.

«Je me souviens d’avoir été assis au sous-sol du campus ouest en écoutant des gens parler de la façon dont ils ne pouvaient pas vendre leur maison, de la façon dont ils avaient des problèmes même avec les affaires, donc cela a mis du temps à venir et… pour en arriver là, c’est un grand pas », a déclaré Price.

En 2017, les travaux ont lancé un projet pilote de 500 000 $ avec Open Broadband pour desservir 2 700 foyers avec un service Internet fixe sans fil. Le projet a en grande partie échoué, en partie parce que la couverture forestière épaisse et la topographie du comté ont bloqué les signaux sans fil.

En 2020, l’arrêt du COVID a immédiatement révélé le besoin, a déclaré Price. Les commissaires ont formé un groupe de travail sur le haut débit pour trouver des solutions. Une subvention de 28,8 millions de dollars de l’American Rescue Plan Act a fourni le financement nécessaire pour agir.

Le comté a initialement réservé 5 millions de dollars, mais en novembre, la législature de l’État a autorisé les comtés à dépenser davantage de subventions pour l’expansion du haut débit.

Le représentant d’État Graig Meyer, un démocrate du comté d’Orange qui a soutenu l’expansion en tant que membre du comité des technologies de l’information de la Chambre d’État, a célébré le vote de mardi dans un communiqué de presse.

“Il s’agit d’une réalisation incroyable pour le comté d’Orange et montre comment les dirigeants aux niveaux local, étatique et fédéral peuvent travailler ensemble pour obtenir de réels gains pour tous ses résidents”, a déclaré Meyer, qui fait campagne pour le siège du district 23 du Sénat de l’État du comté d’Orange.

“La large bande à haut débit permettra aux habitants des communautés rurales d’accéder enfin à l’économie du 21e siècle, à la médecine de la télésanté et à l’éducation dont ils étaient auparavant injustement coupés”, a-t-il déclaré.

Comptage précis, prochaines étapes

Mais d’abord, le personnel du comté devra vérifier quels foyers ont réellement besoin d’un service à large bande.

L’avocat Marcus Trathen, représentant la NC Cable and Telecommunications Association et le fournisseur de large bande Spectrum, qui a également soumissionné pour le projet du comté, a demandé aux commissaires de s’assurer que sa liste de foyers non desservis est exacte.

Le département des technologies de l’information de la Caroline du Nord n’a identifié que 1 500 foyers du comté d’Orange sans accès, a déclaré Trathen, et un rapport du comté a trouvé environ 5 000 foyers.

“Je vous exhorte peut-être à faire une pause ici juste pour vous assurer que nous faisons bien les choses, car c’est une occasion unique de marier ces fonds fédéraux avec le besoin qui existe”, a déclaré Trathen.

Plus d’information: Les résidents du comté d’Orange peuvent en savoir plus sur NorthState Communications et s’inscrire pour recevoir des alertes par e-mail sur www.northstate.net.

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Cette histoire a été initialement publiée 27 avril 2022 8h20.

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Tammy Grubb écrit sur la politique, les habitants et le gouvernement du comté d’Orange depuis 2010. Elle est une ancienne élève de l’UNC-Chapel Hill et vit et travaille dans le Triangle depuis plus de 25 ans.