Y a-t-il un plafond pour les internautes ?

Facebook et Netflix ont du mal à recruter de nouvelles personnes qui veulent ce qu’ils proposent. Au moins pour l’instant, leur nombre d’utilisateurs diminue.

Il y a des raisons complexes à leur ralentissement de la croissance, et nous en apprendrons plus plus tard dans la journée lorsque Meta, la société mère de Facebook, publiera son rapport financier trimestriel. Cette édition de la newsletter porte sur un défi qu’eux-mêmes et d’autres sociétés Internet mondiales partagent : le potentiel inexploité des milliards de personnes qui ne sont pas du tout en ligne.

Plus de quatre personnes sur 10 dans le monde, qui travaillent pour plus de trois milliards de personnes, n’utilisent pas Internet à la maison ou sur leur téléphone, selon les dernières estimations disponibles de la Banque mondiale et des Nations Unies, à partir de 2019.

Dans certains des pays les plus peuplés du monde, dont le Pakistan, le Bangladesh et le Nigéria, la majorité des gens ne sont pas en ligne.

Même après une forte augmentation de l’accès en ligne en Inde ces dernières années, environ 60 % des Indiens n’utilisent pas Internet. Près de la moitié des habitants de l’Indonésie, le quatrième plus grand pays du monde, ne sont pas connectés non plus. À titre de comparaison, environ 10 % des Américains et un quart des Brésiliens ne sont pas en ligne.

Le monde de la technologie n’ignore pas le fossé entre les nantis et les démunis d’Internet, et le nombre de personnes déconnectées diminue. Mais alors que les services numériques s’efforcent d’attirer encore plus d’utilisateurs, leurs ambitions sont freinées par le fait qu’un si grand nombre d’entre eux sont toujours hors ligne ou disposent d’un service de qualité inférieure qui empêche de se gaver de Netflix, de surfer sur YouTube ou de parcourir follement Instagram.

Il n’y a pas de solution miracle aux obstacles économiques, culturels, techniques et politiques complexes qui empêchent d’amener davantage de citoyens du monde en ligne. Les partisans de l’expansion de l’utilisation d’Internet affirment qu’être connecté est un moteur économique et de plus en plus une nécessité de la vie moderne. Une connexion Internet est également une condition minimale pour que les sociétés Internet puissent atteindre des clients potentiels.

Je ne dis pas que si 100 % des 1,4 milliard d’habitants en Inde utilisaient soudainement Internet, ils deviendraient tous abonnés à Netflix. Maintenant que Google, Facebook, Amazon et Netflix sont peut-être proches de la saturation aux États-Unis, ils ont tous fait de l’Inde une priorité. Mais leur croissance est plafonnée car ils ne peuvent atteindre au maximum que les quelque 600 millions d’Indiens qui sont en ligne.

(Une note sur la Chine, qui compte la plus grande concentration d’internautes au monde : le pays bloque de nombreux services numériques étrangers populaires, ce qui rend la Chine hors de portée de Netflix, Facebook, Google et autres.)

Ana Maria Rodriguez, analyste de recherche au sein du groupe de défense Alliance for Affordable Internet, a déclaré que les chiffres officiels des utilisateurs en ligne pourraient considérablement sous-estimer le nombre de personnes qui n’ont pas un accès régulier à Internet, ne peuvent pas se permettre d’aller souvent en ligne, ont service médiocre ou une combinaison de ceux-ci.

Elle a déclaré que la Banque mondiale et l’ONU comptaient un internaute comme toute personne qui s’était connectée au moins une fois au cours des trois derniers mois. D’après leurs chiffres, les deux tiers des Colombiens étaient en ligne en 2019. Mais les recherches de l’Alliance for Affordable Internet ont révélé que seulement un quart des Colombiens avaient un accès « significatif », qui comprenait des connexions en ligne constantes à des vitesses relativement rapides.

Microsoft, Facebook, Google et d’autres entreprises et dirigeants technologiques ont divers projets pour aider à étendre l’accès à Internet ou adapter leurs applications aux pays où des millions de personnes peuvent se connecter pour la première fois. Rodriguez, dont le groupe reçoit des fonds d’entreprises technologiques, a déclaré que faire encore plus pourrait aider des milliards de personnes – et les résultats des entreprises.

“Il est dans leur intérêt d’atteindre ces personnes”, m’a dit Rodriguez, faisant référence aux sociétés Internet mondiales.

Lorsque j’ai commencé à écrire sur la technologie il y a plus de dix ans, je demandais régulièrement aux cadres s’il y avait une limite à leur croissance parce que tant de gens n’étaient pas en ligne et que le service puait pour beaucoup de gens, même dans des pays riches comme les États-Unis. J’ai eu beaucoup de regards vides.

Peut-être avaient-ils raison de ne pas faire de cette question une priorité élevée. Beaucoup plus de personnes ont été connectées au cours de ces années et le service Internet s’est amélioré dans la plupart des pays. Facebook et Spotify ne sont pas des experts dans la construction de tours Internet mobiles ou dans l’élimination des obstacles sociaux et financiers pour amener plus de personnes en ligne.

Mais nous entrons dans une période où la croissance facile a disparu pour de nombreuses sociétés Internet prospères. Pour continuer à toucher davantage de personnes, elles devront peut-être penser différemment aux milliards de personnes qui ne sont pas encore connectées.