The Wireless Emergency Alerts system can send a text message emergency alert to every cell phone in a geographical area within seconds. It is typically used for Amber alerts, flash floods and tornado warnings.

Le système d'alertes d'urgence sans fil peut envoyer une alerte d'urgence par SMS à tous les téléphones portables d'une zone géographique en quelques secondes.  Il est généralement utilisé pour les alertes Amber, les crues éclair et les avertissements de tornade.

Le système d’alertes d’urgence sans fil peut envoyer une alerte d’urgence par SMS à tous les téléphones portables d’une zone géographique en quelques secondes. Il est généralement utilisé pour les alertes Amber, les crues éclair et les avertissements de tornade.

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Les autorités locales disposent d’un outil puissant qui peut alerter en quelques minutes la quasi-totalité du demi-million de consommateurs d’eau de Wichita que l’eau de la ville n’est peut-être pas potable.

Mais mardi, pour la deuxième fois en huit mois, ils ont choisi de ne pas l’utiliser.

L’outil est le système d’alertes d’urgence sans fil de la FEMA, et il peut envoyer une alerte d’urgence par SMS à chaque téléphone portable dans une zone géographique en quelques secondes. Il est généralement utilisé pour les alertes Amber, les crues éclair et les avertissements de tornade.

Son utilisation est gratuite, disponible en plusieurs langues et ne nécessite pas beaucoup de travail – quelques frappes au clavier.

Les membres du public ont exprimé leur appétit pour les alertes sur les réseaux sociaux.

“Nous devons recevoir des alertes sur nos téléphones à ce sujet”, a commenté Annie Bananie sur la page Facebook de la ville. “Ridicule combien de personnes l’ont découvert par le bouche à oreille des heures et même des jours plus tard.”

“C’est le genre de chose que le (système d’alerte) est parfait pour communiquer mais ils ne l’utilisent jamais”, a déclaré Christopher Parisho, qui vit à Delano.

Wichita a fait l’objet d’un avis d’ébullition d’eau pendant 32 heures après qu’un problème avec un système de filtration a été détecté mardi après-midi. Les tests de la ville n’ont trouvé aucune preuve de contamination bactérienne après qu’une erreur à l’usine d’eau a injecté une « dose de solides plus élevée que prévu » dans l’eau potable de la ville. Certains clients de l’eau de la ville du comté rural de Sedgwick sont restés sous l’avis pendant trois jours.

La ville de Wichita, qui possède et exploite le système d’eau, et le comté de Sedgwick, qui contrôle le système d’alertes d’urgence, sont divisés sur le moment où il doit être utilisé pour émettre une alerte aux téléphones portables.

Le maire de Wichita veut l’utiliser pour les avis d’ébullition de l’eau, disant “si une personne tombe malade, c’est une personne de trop”.

Mais les responsables de la gestion des urgences du comté de Sedgwick rechignent à l’idée, affirmant que le système d’alerte sans fil devrait être réservé aux situations imminentes et potentiellement mortelles.

“Le pire dont nous parlons ici, ce sont peut-être les personnes qui souffrent de diarrhée ou de symptômes pseudo-grippaux”, a déclaré Cody Charvat, responsable des opérations pour la gestion des urgences du comté de Sedgwick. « À moins qu’il ne s’agisse d’un acte délibéré d’empoisonnement de l’eau. . . nous ne parlons presque jamais d’une situation mettant la vie en danger lorsqu’il s’agit simplement d’un avis d’ébullition de l’eau. Et parce qu’il ne met pas la vie en danger, il n’est pas suffisant pour justifier une alerte d’urgence sans fil.

Kristiana Sanford, porte-parole du district 7 de l’Agence fédérale de gestion des urgences, a déclaré qu’un avis d’ébullition de l’eau “est l’une des nombreuses choses” que les autorités d’alerte locales peuvent – ​​et font – avertir les citoyens de l’utilisation du système d’alerte d’urgence sans fil. La FEMA laisse la décision aux locaux.

« La FEMA n’est pas impliquée dans le contenu réel de l’alerte ; nous mettons plutôt le système à la disposition des AA (autorités autorisées) pour atteindre rapidement le public en cas d’urgence », a-t-elle déclaré dans un e-mail. « Les AA savent mieux que quiconque ce que leurs résidents/visiteurs doivent savoir. »

Dans la région de Wichita, le service de gestion des urgences du comté a adopté une approche conservatrice.

“Les (alertes d’urgence sans fil) sont à peu près réservées à ces situations extrêmes et graves mettant la vie en danger, en particulier lorsqu’il y a très peu de temps pour réagir”, a déclaré Julie Stimson, directrice de la gestion des urgences du comté de Sedgwick.

“Nous n’enlevons pas l’eau, nous disons simplement aux gens de la faire bouillir”, a-t-elle déclaré. “Il y a de l’eau, c’est donc une autre raison pour laquelle les avis d’ébullition de l’eau ne sont pas traités avec le même sentiment d’urgence.”

Au lieu d’utiliser le système de la FEMA, le comté travaille avec un fournisseur tiers privé, CivicPlus, pour développer son système de communication d’urgence interne, CivicReady, afin qu’il puisse envoyer des notifications par SMS et par e-mail aux résidents du comté de Sedgwick qui s’inscrivent au service. .

“Nous construisons cette plate-forme, cela prend juste du temps à construire”, a déclaré Stimson lors d’une conférence de presse mercredi. «Nous allons encore attendre quelques mois avant que cela ne soit prêt à être mis en ligne. Mais c’est certainement quelque chose sur lequel nous nous concentrons, organiser des réunions avec notre fournisseur et créer cette plate-forme permettant au public de s’inscrire pour recevoir les notifications d’urgence dont il souhaite être informé.

Stimson et Charvat ont convenu que les alertes d’urgence sans fil sont le système d’alerte le plus efficace et le plus immédiat. Et ils ont reconnu les limites d’un système qui nécessite un opt-in.

“Honnêtement, s’ils sont inscrits à une application d’alerte de nouvelles ou à une application d’alerte météo, ce que nous envoyons sera en grande partie répétitif”, a déclaré Charvat. “Et ce sera probablement le deuxième ou le troisième, car ces stations d’information ont des personnes dédiées à la diffusion de ces publications sur les réseaux sociaux et à la diffusion de ces alertes d’application.

Horloge à tic-tac

Avant l’automne dernier, Wichita n’avait pas fait l’objet d’un avis d’ébullition d’eau depuis 26 ans.

Depuis, c’est arrivé deux fois. Et ce n’est qu’une question de temps avant que cela ne se reproduise.

La seule usine d’eau de la ville est au bord de la panne et ne sera pas remplacée avant trois ans. C’est la seule source d’eau potable pour plus de 500 000 personnes dans la région métropolitaine.

“Une série de pannes en cascade et catastrophiques à l’usine reste une possibilité, et devient plus probable à mesure qu’il faut du temps pour construire une usine de remplacement”, a révélé la ville dans son dernier dossier au Conseil de réglementation des valeurs mobilières municipales.

Si l’usine tombe en panne, la ville dispose de moins d’une journée d’eau potable, selon la divulgation. Il n’y a pas de sauvegarde.

(La ville a un plan d’opération d’urgence en cas de catastrophe mais a refusé de le publier pour des raisons de sécurité nationale.)

Alan King, directeur des travaux publics et des services publics, a déclaré que la ville avait prévu des dizaines de millions de dollars pour des réparations d’urgence à l’usine de 80 ans. L’installation de traitement des eaux du Nord-Ouest pourrait ne pas être achevée avant 2025.

La nouvelle usine a été controversée. L’ancien maire Jeff Longwell a confié le contrat de 500 millions de dollars pour la nouvelle usine à ses amis de l’équipe de Wichita Water Partners, malgré un comité de sélection soulevant des inquiétudes importantes concernant leur proposition et une recommandation unanime de négocier un contrat avec une autre entreprise.

Le conseil municipal a refusé de relancer le contrat, affirmant qu’il serait «trop risqué» de retarder davantage le projet compte tenu de l’état fragile de l’usine existante.

Pour une surveillance supplémentaire, la ville a depuis embauché un représentant du propriétaire. Il prévoit d’embaucher mardi une société de conseil extérieure pour “produire un plan de test efficace” afin de s’assurer que la nouvelle usine fournit de l’eau potable.

Tout retard dans le projet pourrait exposer la ville à un risque accru de perturbations de l’eau.

En attendant, les clients de l’eau de Wichita – y compris Andover, Derby, Rose Hill, Valley Center, Kechi et les districts d’eau ruraux 1, 2 et 3 du comté de Sedgwick – doivent attendre le prochain problème d’eau.

« Que se passe-t-il la prochaine fois ?

Stimson, le directeur de l’intervention d’urgence du comté, a déclaré que l’agence devait être prudente quant au nombre d’alertes envoyées au public. Un avis d’ébullition de l’eau ne sonne pas l’alarme dans le cadre des plans d’urgence du comté.

“Les téléphones portables sont réservés aux véritables urgences, agissez immédiatement, votre vie est dans des situations de type danger immédiat”, a-t-elle déclaré. “C’est pourquoi même le service météorologique ne les utilise que pour des tornades et des crues soudaines. Ils ne l’utilisent pas pour chaque événement météorologique. Ce sont des événements de type très urgents et très graves.

Elle a déclaré que le comté pouvait également envoyer une alerte par câble et par diffusion.

“Il s’agit d’un équilibre prudent entre alerter le public pour qu’il agisse et communiquer excessivement et interrompre les gens inutilement”, a déclaré Stimson dans un communiqué envoyé par courrier électronique. “Il sera TOUJOURS nécessaire d’avoir plusieurs façons de recevoir des notifications d’urgence. Aucun média n’est efficace à 100 % 100 % du temps.

Parisho, un résident de Delano qui a plaidé pour les alertes de téléphone portable sur Facebook, a déclaré dans une interview téléphonique qu’il n’y avait presque aucune chance que quelqu’un soit ennuyé en recevant un avis d’ébullition d’eau sur son téléphone. Il a dit que c’est le travail du gouvernement de faire savoir aux gens quand il y a un problème.

“Je ne voudrais pas qu’ils le fassent pour un arrêt (Kellogg) à cause d’un accident ou quelque chose comme ça”, a-t-il déclaré. « Mais un avis d’ébullition de l’eau ? Je pense que c’est une urgence raisonnable de vouloir que quelque chose comme ça soit fait.

Rupture ville-comté

Le maire de Wichita, Brandon Whipple, a déclaré que la ville ne devrait pas compter sur le comté pour obtenir une alerte en temps opportun sur le système d’eau de la ville. Il a déclaré qu’il examinait comment la ville de Wichita pourrait devenir une autorité d’alerte via la FEMA, afin qu’elle puisse émettre des alertes par téléphone portable sur les menaces potentielles pour l’approvisionnement en eau potable.

Le désaccord a créé un fossé entre la ville et le comté.

Lors du dernier avis d’ébullition de l’eau en octobre, Stimson a déclaré que les responsables de la ville avaient laissé le comté hors de la boucle pour répondre à l’urgence de l’eau. Cette fois, a déclaré le roi de la ville, la ville “a fait un meilleur travail pour les mettre au courant”.

Whipple a dit qu’il était frustré que “la boucle” n’inclue pas le public qui boit de l’eau.

“Nous devrions utiliser tous les outils à notre disposition pour informer les gens des mesures qu’ils doivent prendre pour être en sécurité”, a déclaré Whipple. «Le fait que nous ne le soyons pas n’est pas une bonne idée, franchement, et cela sape tout le travail acharné que la ville fait pour faire passer le mot et informer les gens par le biais des médias traditionnels et des médias sociaux.

“Mais nous ne pouvons pas vraiment nous attendre à ce que les gens surveillent constamment nos pages Facebook ou suivent les nouvelles 24 heures sur 24 pour savoir si l’eau est sûre”, a déclaré Whipple. « L’eau potable devrait être une évidence. Et quand ce n’est pas le cas, ou s’il y a un potentiel que ce ne soit pas le cas, les gens méritent de le savoir tout de suite. Il n’y a pas de mal à faire savoir au plus grand nombre de personnes qu’elles doivent faire bouillir leur eau.

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Chance Swaim couvre les enquêtes pour The Wichita Eagle. Son travail a été récompensé par des prix nationaux et locaux, notamment un prix George Polk pour le reportage politique, un prix Betty Gage Holland pour le reportage d’investigation et un prix Victor Murdock pour l’excellence journalistique. Plus récemment, il a été finaliste pour le Goldsmith Prize for Investigative Reporting. Vous pouvez le contacter à cswaim@wichitaeagle.com ou le suivre sur Twitter @byChanceSwaim.