Des milliers de personnes dans le centre de la Floride ont droit à des factures Internet moins chères.  Voici comment

Des dizaines de milliers de résidents du centre de la Floride peuvent obtenir une réduction de 30 $ sur leur facture Internet, dans le cadre d’un effort fédéral visant à combler la soi-disant fracture numérique qui laisse des millions de personnes dans tout le pays déconnectées du monde en ligne.

L’accord annoncé plus tôt ce mois-ci entre l’administration Biden et 20 fournisseurs, dont Spectrum et AT&T, offre un tarif réduit – même gratuit pour certains plans – aux ménages à faible revenu qui ne gagnent pas plus du double du seuil de pauvreté fédéral ou sont éligibles aux prestations comme SNAP, WIC, Medicaid et les déjeuners gratuits et réduits à l’école.

À Orlando, environ 39% des résidents sont éligibles, a déclaré Mike Hess, directeur de l’initiative Future-Ready d’Orlando. C’est environ 120 000 personnes.

Dans le comté d’Orange non constitué en société, entre 30% et 35% des ménages sont éligibles, soit plus de 500 000 personnes, a déclaré Andrea Wesser-Brawner, qui occupe le poste de responsable de l’innovation et des technologies émergentes, un poste créé par le maire Jerry Demings il y a environ trois ans.

Elle a déclaré que l’abordabilité est l’une des deux principales raisons de la fracture numérique. Le second est l’accessibilité, qui nécessite des investissements dans la fibre optique et d’autres infrastructures de communication, généralement absentes dans les zones dépourvues de connexions haut débit fiables.

Commissaire municipal Regina Hill, dont le district 5 comprend plusieurs des quartiers d’Orlando avec les pourcentages les plus élevés de maisons sans large bande, a déclaré qu’elle entendait souvent parler de familles dont les budgets ne pouvaient pas s’adapter à un service Internet plus rapide et plus coûteux.

« Les coûts des services publics augmentent. Les loyers augmentent. Et le câble et Internet sont un luxe », a-t-elle déclaré. “Maintenant, quand vous dites que vous devez payer 1 200 $ pour une chambre à coucher à Parramore, 60 $ [a month] est beaucoup.”

Officiellement appelé Programme de connectivité abordable, le plan a été créé par le paquet d’infrastructures fédérales et remplace la prestation temporaire d’urgence pour le haut débit, qui a été promulguée pendant la pandémie pour réduire les prix pour les personnes à faible revenu.

Le nouveau programme de 14 milliards de dollars réduit la prestation de 50 $ par mois à 30 $ par mois, mais élargit les possibilités d’admissibilité.

En l’annonçant ce mois-ci, l’administration Biden a déclaré que des millions d’Américains pourraient en bénéficier. Pour savoir si vous êtes admissible, visitez getinternet.gov. Vous pouvez postuler en ligne, par courrier ou via votre société Internet.

Le représentant américain Darren Soto a déclaré que COVID-19 a mis en lumière la fracture lorsque certains élèves ont eu du mal à terminer leurs travaux scolaires sans Internet à la maison, et les portails en ligne étaient également essentiels pour planifier des rendez-vous pour les tests de coronavirus et les vaccins.

“L’accès à Internet est essentiel pour tout, des affaires à l’éducation en passant par les soins de santé, et nous avons laissé des gens dans le centre de la Floride”, a déclaré Soto, D-Kissimmee. “C’est une partie essentielle de notre vie… vous avez besoin d’Internet haut débit pour participer à l’économie du 21e siècle.”

Lorsque la pandémie de COVID-19 a forcé les écoliers à suivre des cours à distance et les adultes à travailler à domicile, de nombreux habitants de Seminole ont commencé à appeler les responsables du comté pour se plaindre de ne pas disposer de la connectivité Internet haut débit nécessaire.

Ils ont dit qu’accéder à un site Web ou même tourner une page sur leurs écrans d’ordinateur se faisait à la vitesse d’un escargot, voire pas du tout.

Les commissaires du comté de Seminole prévoient de utiliser 4,7 millions de dollars sur les 92 millions de dollars de secours fédéraux du comté en vertu de l’American Rescue Plan Act pour trouver une solution. La première étape : Seminole en mars a lancé une enquête qui a interrogé les résidents sur la connexion et la vitesse de leur domicile, et de passer un test de vitesse.

Les résultats seront dévoilés au conseil d’administration en juillet par Magellan Advisors, des consultants embauchés pour mener l’enquête et proposer des recommandations pour augmenter les vitesses Internet en retard. Les commissaires du comté de Lake ont approuvé cette semaine un contrat avec la même entreprise pour une étude des besoins en infrastructure et en haut débit du comté.

Plus de 85% des ménages de Floride avaient accès au haut débit en 2020, selon un tableau du Florida Department of Health. Les comtés d’Orange, Osceola, Seminole et Lake ont un accès plus élevé que la moyenne de l’État, allant de 86,9 % à Osceola à 91,4 % à Seminole.

Spectrum et AT&T, les deux plus grands fournisseurs du centre de la Floride, participent et offrent le crédit de 30 $ sur n’importe quel plan. Les deux sociétés offrent gratuitement des vitesses de téléchargement de 100 Mbps, une fois le crédit appliqué.

Demings a déclaré que la pandémie a amplifié les problèmes existants d’accessibilité à Internet dans certaines communautés non constituées en société qui manquent d’infrastructure pour des signaux Wi-Fi puissants.

Parmi les zones qui ont des problèmes d’accès ou d’abordabilité figurent Bithlo et Christmas dans l’est d’Orange ; Holden Heights, Pine Hills et sud d’Apopka; et Tildenville dans l’ouest d’Orange.

Pendant COVID-19, les étudiants et autres personnes dont les emplois sont passés des bureaux à la maison sans réception forte – ou pas du tout – se sont rendus chez McDonald’s ou dans d’autres établissements dotés de réseaux ouverts pour travailler, a déclaré Hill.

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Cela a contribué à mettre l’accès à large bande au premier plan, et le Congrès a inclus 65 milliards de dollars pour l’investissement dans l’infrastructure à large bande dans le paquet de 1,9 billion de dollars. En Floride, le gouverneur Ron DeSantis a affecté 400 millions de dollars de cet argent pour élargir l’accès dans l’État, en particulier dans les communautés rurales. Et des comtés comme Orange, Seminole et Lake étudient les lacunes de leurs juridictions et les moyens d’élargir la couverture.

À Orlando, les responsables de la ville cartographient les vitesses Internet dans les quartiers et tentent de déterminer pourquoi environ 20% des résidents ne sont pas en ligne, a déclaré Hess.

Dans cinq centres de quartier de la ville, les résidents peuvent consulter les points chauds pour fournir une couverture à leur domicile ou renforcer la couverture existante. Ce programme va être élargi grâce au financement de la subvention de la loi CARES, pour inclure tous les centres de quartier dans les communautés à revenu faible à modéré, a-t-il dit, et comprendront également des cours gratuits d’alphabétisation numérique.

Cette extension comprendra un total de 88 points d’accès, 62 tablettes et 62 ordinateurs portables pouvant être empruntés gratuitement, a déclaré Samantha Holsten, porte-parole d’Orlando.

Le 8 juin, Hess a déclaré qu’un atelier était prévu au James R. Smith Neighborhood Center sur Bruton Boulevard pour discuter des obstacles à la large bande et comprendra des informations sur la façon de profiter du crédit du programme de connectivité abordable. D’autres ateliers sont également programmés dans toute la ville.

« Nous avons une bonne compréhension des endroits où les gens n’ont pas accès à Internet ; nous comprenons bien quelles sont les vitesses dans les quartiers ; mais maintenant, nous allons commencer à rencontrer nos résidents pour mieux comprendre le « pourquoi » », a-t-il déclaré.

rygillespie@orlandosentinel.com, shudak@orlandosentinel, mcomas@orlandosentinel.com